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Les États-Unis d'Amérique

Venez découvrir l'Histoire des États-Unis d'Amérique: géographie, villes, économie, culture, gastronomie, sports...

Pourquoi le pied au lieu du mètre ?

Pourquoi le pied au lieu du mètre ?

Lorsqu'on se rend aux États-Unis, nous autres français sommes souvent surpris de l'emploi du pied comme unité de mesure, alors que nous utilisons le mètre, pourquoi ce choix américain ? 

Voici la réponse

Jusqu'à l'obtention officielle de leur indépendance du Royaume-Uni, en 1783, les États-Unis voyaient cohabiter plusieurs systèmes de mesures de poids et de distances, dont des systèmes néerlandais, britanniques, voire locaux, selon les régions du jeune pays. 

Près de 10 ans après la reconnaissance de leur indépendance, les États-Unis utilisaient encore majoritairement le système britannique de mesures, et Thomas Jefferson, alors Secrétaire d'État (ministre des Affaires Étrangères) des États-Unis et grand admirateur de la France a cherché à plaider pour le choix du système français par le Congrès. 

Pour l'aider à faire pencher le Congrès en faveur du système français, Jefferson a voulu recevoir le naturaliste français Joseph Dombey, très renommé à l'époque, dont l'expérience scientifique aurait pu servir à argumenter en faveur du nouveau système français. Dombey était assez réputé et a vu plusieurs navires qu'il envoyait d'Amérique du Sud en France, pour étudier des plantes, être capturés par les britanniques, qui les exposaient au British Museum, et aussi par les espagnols. Rappelons qu'à cette époque, France et Grande-Bretagne étaient en guerre constante, rendant légitimes ces captures, malgré quelques périodes de cessez-le-feu.

Pour promouvoir le système français, Dombey a été envoyé par la Convention révolutionnaire française à destination de Philadelphie depuis le port français du Havre, emportant avec lui 1 kilogramme de cuivre, qui devait servir d'étalon pour le système de mesure. 

Cependant, lors de son voyage, le navire où se trouvait Dombey a été pris dans une tempête près des Caraïbes, et capturé par des corsaires britanniques : après avoir tenté de se déguiser en homme d'équipage, Dombey n'a pas réussi à se mélanger au reste de l'équipage et a été découvert par les corsaires. Une fois son statut diplomatique découvert, il a été envoyé sur l'île britannique de Montserrat où les corsaires étaient basés.

Dombey est décédé vers mai 1794 dans la prison de l'île, alors que les corsaires envisageaient de demander une rançon à la France; le matériel qu'il transportait avec lui a été perdu durant un long moment, avant d'être finalement mis aux enchères avec d'autres articles du navire capturé. 

Après cet échec, la France a envoyé plusieurs intermédiaires pour remettre au Secrétaire d'État des échantillons du mètre et du kilogramme, mais ce dernier a finalement porté peu d'intérêt au système français. 

Il faudra attendre 1975 pour qu'une nouvelle loi tente d'imposer le système métrique aux États-Unis, arguant qu'il est le système privilégié dans le commerce et les exportations, et la loi a même proposé d'accompagner les entreprises grâce à un organisme, pour faire la transition entre le système impérial britannique et le système métrique français. Cependant, Ronald Reagan a annulé cette loi en 1982, porté par l'opposition Républicaine au système métrique, bien que seules les administrations fédérales étaient tenues de l'utiliser, mais sans résultat. 

Finalement, le système impérial est resté employé, même si les scientifiques américains recourent au système métrique dans leurs recherches, alors que certaines agences fédérales emploient encore des unités de mesure héritées des britanniques, comme le degré Fahrenheit  

(Statue de Joseph Dombey, image www.newsbeezer.com)

(Statue de Joseph Dombey, image www.newsbeezer.com)

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